一个半小时对话中,Elon Musk 透露 SpaceX 一连串最新动态

  • 编辑时间: 2020-06-14
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一个半小时对话中,Elon Musk 透露 SpaceX 一连串最新动态

Elon Musk 又来了,这次他透露了不少关于 SpaceX 内部的第一手资讯。

台湾时间 20 日凌晨,一年一度的 2017 ISSR&D(International Space Station Research and Development,国际太空站研究和开发大会)在华盛顿召开。Elon Musk 则是本次会议重量级嘉宾之一。

大会主办方也专门找来另一位重量级主持人,ISS(国际太空站)科学家副主席、兼技术办公室负责人 Kirt Costello,与 Elon Musk 进行了一段长达一个多小时的精彩对话。这里整理了对话,以下是部分内容概要。

Falcon 9 火箭:数量越来越多、回收越来越快一个半小时对话中,Elon Musk 透露 SpaceX 一连串最新动态

开场之后,Kirt 首先向 Elon Musk 提了一个大问题:「目前 SpaceX 的进度怎幺样?」

Elon Musk 首先对 SpaceX 最关键的火箭回收技术表示自豪:「从技术的角度来看,Falcon 9 火箭的回收绝对是近几年火箭技术发展历史上最重要的事。」

毕竟,SpaceX 今年已经完成 7 次回收(海上无人船 4 次、陆地 3 次),回收计画成功率达 100%。这个数字两年前仅 50% 和 62.5%。

虽然现场响起掌声,但 Elon Musk 却表示仍「不满足」。如何继续增加 Falcon 9 火箭的回收率仍是他关心的。比如今年 3 月底,SpaceX 曾回收 Falcon 9 火箭的顶端整流罩。

这个看起来不起眼的零件实际製造成本高达 500 多万美元,Elon Musk 透露了 SpaceX 内部对这个零件回收的一个小笑话:「说整流罩回收,大家或许动力没多少,所以我叫他们想像成一堆 500 万美元现金。它掉下来,很可能会沉入海底,但如果我们能接住,还是要试一下。」

除了顶端整流罩和最底部的一级火箭,Elon Musk 也没有放过中间的二级火箭:「二级火箭的回收我们其实也可以尝试,但现在火箭整体架构的回收率已达到 80% 了。」

Elon Musk 还强调了他看重的一个 Falcon 9 火箭回收指标:「Falcon 9 火箭明年或许可以挑战 24 小时之内再发射,甚至外面的油漆都不用再涂一次,这应该是最重要的。」Elon Musk 甚至向现场观众直接邀请:「大家有空可以去范登堡军事基地看一下,那里有十几个回收和新的 Falcon 9 火箭,真的很壮观。」

载人太空船,还要再等等?一个半小时对话中,Elon Musk 透露 SpaceX 一连串最新动态

截至目前,SpaceX 仍未执行载人工作。

但除了将各种卫星送上轨道,实际上 SpaceX 同时也拥有自己的 Dargon 太空船。从 2010 年至今,Dargon 已经 12 次出现在实际发射工作中,其中只有第 10 次执行向国际太空站运送补给的 CRS-7 工作失败,其余 11 次工作均取得了成功。

在之前的规画中,Elon Musk 甚至打算利用 Dargon 将太空人送上火星。但在对话中,Elon Musk 透露了为什幺载人太空船迟迟没有登场的关键原因:「我们一直认为货运太空船不难,事实也的确如此,但是对太空人来说,货运船的飞行方式可说非常『激烈』。NASA 在这方面也给了很多指导意见,虽然很严苛,但的确有助于我们把事情做好。」

Elon Musk 同时透露了载人太空船的部分细节:「它将具备一个期待已久的能力──不依赖国际太空站遥控机械手臂,自动完成与国际太空站连接,将两名太空人顺利送进国际太空站。」

Kirt 紧接着提起了今年 6 月初 SpaceX 成功进行 Dragon 太空船回收再发射,Elon Musk 非常高兴,因为他觉得大家并没有意识到这次工作有多重要。用他自己的话来说:「要知道这是人类在美国太空船之后再次拥有可重複利用的太空载具,或许我们跟大家说得还不够清楚。」

对于这次工作,Elon Musk 还透露了两个最关键的数字:「根据我们事后统计,第一次重新发射实际上 Dargon 太空船再利用的成本,跟打造一艘新飞船相差无几,但是我们估计明年这个数字将降到 50%。」

在现场,针对取消直接利用加装火箭的载人仓,登陆火星表面的「红龙计画」,Elon Musk 回覆:「红龙用来降落地球,我有信心,但最近我们找到一些方法,证明原来『红龙计画』利用火箭引擎反推着陆火星的方法很可能无法实现,所以我们取消了。」

成熟的回收技术,将开启低轨道卫星市场?一个半小时对话中,Elon Musk 透露 SpaceX 一连串最新动态

Kirt 接下来抛出一个关键性的问题:「在地球低轨道(LEO)以内,太空业究竟应该如何突破?」Elon Musk 经过思考给出了答案:「快速完整的火箭回收利用能力。」

由于目前真正拥有回收能力的只有 SpaceX,也可以反过来说这句话──已经拥有一定火箭回收能力,并且还在不断完善的 SpaceX,无可避免地会伸向低轨道卫星这个「大蛋糕」。

抛开 Elon Musk 各种探索火星、人类移民计画等深空专案不提,近地轨道卫星市场本身看上去实际不少,同时 SpaceX 已在数次工作中帮助很多近地卫星公司完成发射工作。其中包括了十几年卫星通讯梦不死的铱星、利用微型卫星 CubeSat 实现地球每处每日卫星影像更新的 Planet Labs。

因为通讯原理和成像清晰度等一系列原因,他们都选择在近地轨道部署卫星,这样一来讯号和清晰度会更好,但同时也缩小了每颗卫星覆写的地球表面範围。唯一的解决之道,就是用数量来弥补。

这种方式以前不可行,正是因为发射成本。透过回收利用火箭本身,这些卫星的「过路费」可能最后只剩火箭燃料费。

事实上,SpaceX 在 2017 年已执行过两次铱星的发射工作,每次都是 10 颗通讯卫星一起上天,而 Planet Labs 之前发射自家 CubeSat(微型卫星)主要还是透过「搭便车」(透过其他卫星、载人舱二次发射)来发射。

另外,SpaceX 2016 年年底也曾向 FCC 提交过一份书面申请,内容是关于 SpaceX 自己打造一个以 4,425 颗卫星组成的庞大低轨卫星群,为全球用户提供宽频服务。由于卫星数量的确很多,SpaceX 在申请档案中特别向 FCC 申请获得超过常规 6 年的发射部署时间,但近日却遭到数名竞争对手的反对,他们的主要理由是:在 3.54 万公里的高空,卫星过于密集可能导致资料通讯拥挤。

Falcon Heavy:下半年的重头戏,可能要延迟?一个半小时对话中,Elon Musk 透露 SpaceX 一连串最新动态

鉴于现在 Falcon 9 火箭「渐入佳境」,SpaceX 能否在今年下半年按照原定时间表拿出绝招 Falcon Heavy,一直是大家最关心的。

这次对话中,Elon Musk 在观众询问「SpaceX 如何控制专案风险」时顺带更新了 Falcon Heavy 的资讯,但听起来像坏消息:

Elon Musk 甚至具体介绍了几个关键技术的问题,首先是一般人同时也是 SpaceX 认为最简单的部分,3 个一级火箭的綑绑分离问题。因为载荷位于中间的火箭顶端,且两侧的一级火箭推力很大,所以 SpaceX 很可能要全面加固中间的一级火箭。其次,3 个一级火箭如何安全分离并回收,依然是个大问题。

Elon Musk 甚至最坏的预测:

Elon Musk 如此「悲观」无非两种可能,一种是的确技术障碍非常大;另一种实际上是他希望能在 Falcon Heavy 正式试射前,透过预想最坏情况,让一般人缩小对 SpaceX 的期待值。